Un examinador de agresión sexual abre un kit de violación en el Centro Solace de Raleigh. Alicia Carter / Carolina Public Press

Nota del editor: Este artículo es parte 1 de una serie de investigaciones de dos partes de Carolina Public Press.

Después de un asalto sexual, los sobrevivientes tienen que tomar decisiones.

¿Buscarán ayuda en un hospital? Si lo hacen, tendrán una larga espera y podrá demorarse su ayuda.

Si tienen suerte, han llegado a un hospital con enfermeras entrenadas para ayudar a las víctimas de agresión sexual. Conocidas como enfermeras de agresión sexual (o enfermeras de SANE, por sus siglas en inglés) estos profesionales médicos especializados entrenan durante meses para entender cómo ayudar a una víctima a cuidar de ella o de su salud después de una experiencia sexualmente traumática.

Las enfermeras de SANE son expertas en recoger y catalogar las pruebas del asalto, que pueden utilizarse en una investigación y enjuiciamiento penal. También ayudan a prevenir las infecciones de transmisión sexual después de un asalto. El entrenamiento de enfermeras de SANE les ayuda a ofrecer un oído simpático después de un acontecimiento tumultuoso.

Sin embargo, encontrar a una enfermera de SANE en el primer hospital que una víctima visita puede ser como aventar una moneda al aire. La suerte está a su favor si viven en una ciudad grande. En las zonas rurales, esta situación pudiera estar al azar.

“He tenido gente que viene en una ambulancia de fuera del estado para recibir atención médico desde Virginia”, dijo Catherine Rossi, presidenta de la Academia de Enfermería Forense (Academy of Forensic Nursing en inglés) y coordinadora del programa de enfermería forense para Cone Health en el condado de Guilford.

“Es una preocupación. Desgraciadamente, no es raro que un paciente llegue a un centro de salud que está a 45 minutos o a una hora de aquí y esperarán cinco a siete horas”, por una enfermera de SANE.

Los pacientes esperarán, dijo Rossi, porque un hospital local dice que tiene una enfermera, que posiblemente no llegue a su turno durante varias horas o puede que no esté disponible en ese momento.

“He tenido un par de experiencias el año pasado”, dijo Rossi. “Éramos la tercera instalación a la que llegaron, 17 ó 19 horas después de que solicitaron atención.”

Pero pedir a las víctimas que soporten una hora de examen forense después de tanto tiempo esperando puede ser demasiado para ellas.

Una cama en el Centro Solace de Interact en Raleigh está preparada para un examen de agresión sexual. Alicia Carter / Carolina Public Press

No hay forma de saber dónde están las SANEs

Al menos 150 enfermeras de SANE trabajan en Carolina del Norte, según una encuesta de Carolina Public Press de casi 130 hospitales realizados en los últimos tres meses.

Pero el verdadero número de enfermeras en el estado es desconocido.

Los portavoces de casi 40 hospitales no respondieron a la encuesta a pesar de repetidas solicitudes. Muchos otros no dieron una respuesta significativa y no respondieron a las preguntas de las encuestas.

Una respuesta de Vidant, una cadena hospitalaria basada en Greenville que presta servicios en nueve condados principalmente orientales, no indicó dónde su sistema hospitalario emplea a enfermeras de SANE. Tampoco indicó ni cuántas, ni cuándo se dispone de servicios de SANE durante toda la semana.

“Vidant tiene amplios protocolos para asegurar que estamos prestando atención y apoyo compasivos a los afectados trágicamente por un asalto sexual”, dijo en una declaración el portavoz de Vidant Jason Lowry.

“Seguimos ampliando nuestro programa de enfermeras examinadoras de agresión sexual/equipo de respuesta de agresión sexual. Es importante que todos los médicos de medicina de emergencia de todo el sistema Vidant estén cualificados para examinar a los pacientes y recoger pruebas. Esto requiere un enfoque cuidadoso. Vidant también colabora estrechamente con las organizaciones y organismos comunitarios para prestar apoyo a los que han sido trágicamente afectados por agresión sexual.”

Entre las preguntas de las encuestas se incluyeron los niveles de personal hospitalario para las enfermeras de SANE y lo que impide ayudar a las víctimas.

Los desafíos para las enfermeras generalmente están relacionados con la financiación y el tiempo. Cuesta dinero enviar enfermeras a la formación: viajar a la formación y pagar alimentos y hoteles. Esas enfermeras también tienen que tomar tiempo libre del trabajo, y otras enfermeras necesitan llenar esos turnos para ellos.

En la actualidad, no se emplean enfermeras certificadas de SANE en el hospital Cape Fear Valley Medical Center de Fayetteville, a pesar de que su departamento de emergencia vio más de 130.000 personas en 2018. Eso lo hace numero 12 en la nación por cantidad de personas, según la revisión del Becker Hospital

La situación en el hospital Cape Fear es similar a otros hospitales del estado, donde las enfermeras del departamento de emergencia tienen un poco de entrenamiento para completar y recoger pruebas con un kit de asalto sexual.

“En la mayoría de los casos, las víctimas de agresión sexual no tienen lesiones inmediatas y mortales y pueden verse obligadas a esperar hasta que se cuide a los pacientes con problemas más agudos”, dijo Chaka Jordan, vicepresidente de comercialización y comunicaciones de Cape Fear Valley, en su respuesta a la encuesta.

Cuando fue preguntada cuál era la mayor necesidad de su hospital de servir a las víctimas de agresión sexual, Jordan dijo que debía haber un espacio aparte del departamento de emergencia que está dedicado a ayudar a las víctimas de agresión sin otras necesidades médicas emergentes.

“Esto reduciría la multitud en el (departamento de emergencia) y evitaría que se hiciera más estrés en las víctimas resultantes de las horas de trabajo en departamentos de emergencia sobrecargados”, escribió Jordania.

PHOTO CAPTION: Los materiales en un kit de violación se preparan para el examen de agresión sexual en el Centro Solace de Raleigh. Alicia Carter / Carolina Public Press.

El hospital de Iredell Memorial de Statesville tiene tres enfermeras entrenadas de SANE, pero el hospital necesitaría más para cubrir todas las horas del día y la noche, dijo Rhonda Ruppe, directora de emergencia. Si una víctima entra cuando ninguna de las enfermeras está trabajando actualmente, dijo, se le pide a las enfermeras que entren.

“No están obligados a entrar”, pero a menudo lo hacen, dijo Ruppe.

De lo contrario, una enfermera sin la certificación completará un examen, o el hospital traslada al paciente a otro hospital con servicios de SANE a unos 45 minutos, dijo.

Ruppe dijo que para servir mejor a las víctimas, al hospital le gustaría que hubiera más enfermeras de SANE o la oportunidad de participar con otro hospital para compartir un grupo de enfermeras de SANE. Estos acuerdos son comunes en Carolina del Norte, pero una enfermera se comparte normalmente entre los hospitales de la misma organización.

En el hospital UNC Health Southeastern en Lumberton, la jefa ejecutiva de enfermeras Renae Taylor dijo que el hospital tiene seis enfermeras entrenadas de la SANE, con cobertura toda las 24 horas en días de semana y una enfermera de guardia para cubrir parte del fin de semana.

Cuando se preguntó cuál era el mayor reto del hospital para servir a las víctimas de agresión, dijo que no había recursos para apoyar la formación y la educación permanentes para las enfermeras de SANE.

“Me gustaría ver que el condado cuente con un equipo de respuesta al que podríamos llamar en el momento en que llegue la víctima que entrara para apoyar al personal y, sobre todo, al paciente. Si tuviéramos fondos, podríamos tener un programa especial de SANE”, dijo Taylor.

Casi la mitad de Norcarolinenses vive en un condado donde una enfermera de SANE está disponible 24 horas al día, siete días a la semana. Pero esa distribución se agrupa en gran medida en las zonas urbanas, de acuerdo con un análisis de los resultados de la encuesta del CPP.

Ni el Departamento de Salud y Servicios Humanos de Carolina del Norte ni ningún otro organismo estatal rastrea la ubicación de las enfermeras de SANE, ni el Estado requiere sistemas hospitalarios a emplear enfermeras de SANE. La Junta Estatal de Enfermería (State Board of Nursing en inglés) tampoco sigue donde se emplean actualmente enfermeras de SANE.

Pasa muy seguido que la única manera de que las víctimas descubran si una enfermera de SANE está en el hospital es cuando llegan.

Lo que hacen las SANEs

Aunque los profesionales médicos pueden administrar el kit de violación a las víctimas, una enfermera de la SANE es lo mejor para el tratamiento, dijo Rossi.

Rossi dijo que las enfermeras aprenden sobre la recogida de pruebas y la contaminación cruzada cuando se certifican como enfermeras de SANE. Puede que no entiendan los patrones de lesiones para diferentes tipos de agresiones sexuales.

“Estamos encontrando pruebas en los senos y el pecho con mucha más frecuencia que en los orificios en algunos casos”, dijo Rossi. “Alguien que no haga esto como trabajo no lo sabrá.”

La recogida de pruebas es sólo uno de los papeles de una enfermera de SANE. Desde la ingesta hasta la alta, las enfermeras cuidan de la salud física y emocional de la víctima, dijo.

“Sabemos que hay una prevalencia muy alta de ideas suicidas en estos pacientes y nos aseguramos de que estén conectados con recursos comunitarios”, dijo Rossi.

“Hay mucho que se involucra con este trabajo, y por eso la enfermería forense es una especialidad reconocida”.

Lauren Schwartz, directora de servicios de asalto sexual y director del Solace Center, ubicado en el Centro InterAct de Seguridad Familiar y Empoderamiento en el Condado de Wake, dijo que las enfermeras de SANE sabían ordenar pruebas de laboratorio específicas y prescribir medicamentos para prevenir infecciones de transmisión sexual. El tiempo es esencial en algunos casos.

PHOTO CAPTION: Lauren Schwartz es directora de servicios de agresión sexual y director del Centro Solace Center, ubicado en el Centro InterAct de Seguridad Familiar y Empoderamiento de la Familia en Raleigh. Alicia Carter / Carolina Public Press.

“Si existe una posible exposición al VIH o a la hepatitis, sólo tenemos 72 horas para hacerles tomar ese medicamento que cambia la vida”, dijo Schwartz.

Las enfermeras también pueden prescribir anticonceptivos o medicamentos de emergencia para prevenir infecciones de transmisión sexual hasta cinco días después de un ataque, dijo. Evidencia cómo el ADN se degrada con el tiempo. Schwartz dijo que el laboratorio criminal estatal recomienda que todos los kits de asalto sexual se completan en cinco días después de un asalto.

Pero en muchas zonas del estado, una enfermera de SANE no es una opción. Los hospitales locales y cercanos pueden no tener enfermeras de la SANE, o no pueden estar disponibles cuando llegue una víctima. La víctima tiene una opción. Puede hacer el examen donde está alguien que no está certificado, puede ir a otro hospital, o puede dejar de buscar. 

“Esa primera revelación es tan importante”, dijo Schwartz. “Impacta tanto si van a seguir adelante con un examen o avanzar con la atención de salud mental o recibir la profilaxis correcta.”

Cuando finalmente llegan a un hospital que puede ayudarlos, los pacientes también pueden estar molestos, dijo, no sólo por lo que les pasó sino “porque este es el segundo o tercer lugar al que han llegado”.

Las enfermeras de SANE también son difíciles de mantener. Tienen que tomar clases para mantener las certificaciones. El costo emocional de ayudar a la gente a superar el punto más traumático de sus vidas puede venir con consecuencias. Algunas enfermeras también entran en la profesión esperando ayudar a aumentar los juicios penales por asalto sexual y se sienten decepcionadas cuando no parece ser el caso.

Rossi comenzó su formación para convertirse en enfermera de SANE a finales de los años noventa.

“Cuando empecé a hacer eso, yo estuve como, ‘Bien, vamos a hacer esto y vamos a aumentar los juicios penales y más personas van a ir a la cárcel’”, dijo Rossi.

“Y eso no es lo que pasó realmente. Unos dos años en mi carrera forense de enfermería, eché un vistazo muy duro a lo que estaba pasando, y me di cuenta de que no voy a ir a un juicio. No estoy testificando. ¿Qué estoy haciendo, y por qué estoy haciendo esto?”

“Nuestra tasa de enjuiciamiento en este país por agresión sexual y violación es abismal.”

Catherine Rossi, presidenta de la Academia de Enfermería Forense y coordinadora del programa de enfermería forense para Cone Health en el condado de Guilford.

En su reflexión, se dio cuenta de que no estaba aquí por los fiscales o la policía.

“Estoy aquí para mis pacientes, estoy ahí para hacer ese momento soportable, cuando tienen una de esas cosas horribles que se les ha ocurrido en su vida,”, dijo Rossi. “Necesito que se sientan seguros otra vez.”

Ahora, Rossi es la instructora. Dice a las SANEs que se están capacitando que tienen que estar allí por las razones correctas y que no irán a un tribunal a menudo.

“Nuestra tasa de enjuiciamiento en este país por agresión sexual y violación es abismal”, dijo Rossi en el condado de Guilford.

Jason Arnold, fiscal principal del distrito de los siete condados más occidentales del estado, dijo que no ser llamado para testificar significa que la enfermera de SANE está haciendo un buen trabajo.

“Si no llaman a la enfermera ante un tribunal, el abogado defensor no va a ver nada que interrogar”, dijo Arnold. “Probablemente por eso nunca se le ha llamado … porque está haciendo un buen trabajo, y su experiencia se muestra en su trabajo.”

Hacia una mayor tasa de juicio penal

Algunos fiscales dicen que quieren que se enjuicie más a los casos de agresión sexual en Carolina del Norte.

En 2019, un análisis de los datos del Carolina Public Press puso de manifiesto que menos de 1 en cada 4 personas acusadas de agresión sexual fueron condenadas por ese o un delito similar; el análisis de la CPP examinó cuatro años y medio de datos judiciales.

Las zonas rurales han sido peores que las zonas urbanas. En 38 condados, no se registraron condenas, ni siquiera en acuerdos de alegatos que reducían los cargos originales de agresión sexual a delitos menores.

El fiscal general de Carolina del Norte Josh Stein dijo a la CPP que las víctimas no deberían esperar horas ni conducir a múltiples hospitales para el primer paso en su camino hacia la justicia. Dijo que las víctimas, no importa dónde estén en Carolina del Norte, necesitan acceso equitativo a estas enfermeras altamente capacitadas.

Las tasas de condena son más altas cuando una enfermera de SANE, dijo Stein.

“Existe una tasa de convicción más alta”, dijo, “Lo que nos hace a todos nosotros, el pueblo en el público, más seguro”.

Un estudio del estado de Nuevo México desde principios de los años 2000 lo demuestra. Examinó los cambios en la presentación de informes sobre delitos, la recogida de kit e informes a la policía antes y después de que se estableciera un programa SANE en la ciudad Albuquerque.

Las víctimas de las enfermeras de la SANE recibieron “servicios de atención sanitaria más coherentes y amplios”, incluido el tratamiento de enfermedades de transmisión sexual, que las que no tenían un SANE presentes. Además, el 72% de las que fueron atendidas por una enfermera de SANE informaron de que el delito se había reportado a la policía en comparación con la mitad que no lo eran.

El estudio decía que cuando estaba presente una enfermera de SANE, el 88% de las víctimas tenían un kit de asalto sexual reunido, frente a sólo el 30% antes de que se estableciera el programa SANE. Las tasas de condena también mejoraron, del 57% antes del programa SANE al 69% después de su creación.

Otro estudio de 2006 observó que los casos penales que incluían pruebas recogidas por una enfermera de SANE tenían 3,5 veces más probabilidades de dar lugar a una condena. Los juicios simulados en un estudio de 2012 también tenían más probabilidades de que los veredictos culpables y consideran a la víctima creíble si el testimonio médico provenía de una enfermera de la SANE y no una enfermera regular

Las pruebas en estos kits son frecuentemente esenciales para los fiscales para asegurar condenas contra los violadores, dijo Arnold. Mientras otros profesionales médicos pueden seguir las instrucciones para recoger las pruebas, la mejor opción es una enfermera de SANE, dijo.

“En el caso de un asalto sexual, busca pruebas físicas que corroboren lo que la víctima le está diciendo”, dijo Arnold. ¿Hay algún rasguño? ¿Hay algún moretón? Además, busca pruebas físicas, como los fluidos corporales del presunto autor.”

Las enfermeras de SANE tienen el entrenamiento y la experiencia para saber qué buscar, dijo. También tienen la compasión de facilitar los temas incómodos y ayudar a las víctimas a hablar con otros sobre lo que les pasó.

“Estos son asuntos privados e íntimos”, dijo Arnold. Con una enfermera de la SANE, “Es mejor para la integridad de su caso”.

La divulgación a una enfermera de la SANE puede llevar a la divulgación a la policía, dijo.

Los hospitales deben estabilizar a las víctimas que van a las salas de emergencia con lesiones, pero en Carolina del Norte, no están obligados a realizar un kit de asalto sexual a las víctimas, dijo Stein. Dice que es necesario examinar esas y otras leyes y posiblemente modificar, dijo.

“Quiere envolver a la legislatura con eso”, dijo Stein. “Creo que necesitamos cambiar las leyes de Carolina del Norte para que sean más protectoras de las víctimas de agresión sexual.”

Kate Martin

Kate Martin is lead investigative reporter for Carolina Public Press. Email her at kmartin@carolinapublicpress.org.