Las tiendas bordean las calles del centro del municipio de Rutherfordton, la sede del condado de Rutherford. Colby Rabon/Carolina Public Press

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Traducción por Aarón Sánchez-Guerra

Casi un año después de recibir la primera parte de los fondos de la Ley del Plan de Rescate Estadounidense (ARPA, por sus siglas en inglés) el condado de Rutherford tiene un plan tentativo sobre cómo utilizar el dinero dirigido a la recuperación económica del COVID-19. 

Durante una reunión en marzo, la junta de comisionados del condado de Rutherford aprobó el uso de más de $3 millones de los aproximadamente $13 millones en fondos ARPA del condado para igualar la subvención estatal Aumentando Economías Rurales Con Acceso a la Tecnología, (GREAT, por sus siglas en inglés) que proporciona fondos para expandir el acceso de banda ancha a lo largo del estado.

“Es muy importante tratar de llevar el servicio de banda ancha a las partes marginadas de la comunidad y zonas carentes de servicio”, dijo el administrador del condado, Steve Garrison. 

Según los datos del censo, el 70,2% de los hogares del condado de Rutherford tienen una conexión a Internet de banda ancha. Eso está muy por debajo del porcentaje promedio del estado de 80.7% de hogares con conexión.  

Dado que las solicitudes de subvención GREAT deben presentarse al estado antes del 4 de abril, una reunión pasada el 7 de marzo fue la última oportunidad para que los comisionados aprueben el uso de fondos ARPA para una subvención GREAT igualadas. La próxima reunión programada de la comisión del condado de Rutherford también es el 4 de abril. 

Los dólares restantes de ARPA del condado

Los comisionados también pusieron los $10 millones restantes de ARPA de Rutherford en fondos en la categoría de “ingresos perdidos”, una de las cuatro categorías aceptables para los gastos de ARPA, según el departamento del tesoro de EE.UU. Se permite asignar fondos considerados “pérdida de ingresos” a proyectos específicos más adelante. 

“Antes de la asignación de estos $10 millones, un plan de cómo se dirigieran esos $10 millones aún se te enviara con detalles de partida presupuestaria”, dijo la directora de finanzas del condado, Paula Roach, durante la reunión de la comisión el 7 de marzo.

El condado contratará un equipo de gestión de subvenciones externo para crear un plan para los fondos ARPA restantes. Garrison dijo que espera tener al administrador de subvenciones listo para trabajar con la comisión de Rutherford en abril o mayo de este año, tentativamente.

Durante una entrevista en febrero con Carolina Public Press, Garrison no especuló en qué se gastaría el dinero federal de recuperación de COVID del condado, además de la expansión de banda ancha, cuando se contrate a un administrador de subvenciones. 

Las pautas federales del departamento del tesoro requieren que todos los fondos de ARPA se asignen para fines de 2024 y se gasten para fines de 2026. 

Ideando un plan para el dinero

Antes de que se votó para asignar los fondos, Rutherford era uno de los cuatro condados del oeste de Carolina del Norte sin un plan establecido para su dinero federal de recuperación de COVID. Los otros tres, Mitchell, Madison y Avery, recibieron dinero de ARPA de $8 millones menos que Rutherford, como mínimo.

Garrison dijo previamente en febrero a Carolina Public Press que Rutherford no había establecido planes ARPA definitivos porque el condado no tenía la capacidad administrativa para administrar los fondos internamente. 

Después de una entrevista con Garrison y varios otros administradores del condado, Carolina Public Press publicó un artículo sobre los varios condados de la región occidental sin planes de ARPA el 14 de febrero. 

Desde la publicación de ese artículo, Rutherford presentó un plan tentativo para los fondos de ARPA y envió una solicitud formal para contratar un gerente de ARPA. 

Garrison hizo referencia a ese reportaje de Carolina Public Press varias veces, llamándolo un “comunicado de prensa desafortunado”, antes de que se presentara la resolución para un plan ARPA tentativo.

“Por lo general, no tengo la práctica de ofrecer una refutación pública a las noticias que creo que merecen ser corregidas, pero en el caso del artículo reciente que fue publicado por una reportera de Carolina Public Press, voy a hacer una excepción. ,” dijo el funcionario.

Ni Garrison ni ningún otro funcionario del condado de Rutherford se ha comunicado con Carolina Public Press con respecto a la afirmación de que el reportaje era incorrecto en algún aspecto.

Shelby Harris

Shelby Harris a Carolina Public Press staff writer, based in Asheville. Email her at sharris@carolinapublicpress.org to contact her.